V-kosmose.com

Планета Меркурий уменьшается в размерах!

Вам доводилось слышать о племенах дикарей, особым образом высушивающих человеческие головы? Меркурий заслуженно можно назвать «высушенной головой» Солнечной системы.

Оказывается, эта выжженная Солнцем планета за время своего существования подверглась даже более сильному сжатию, чем предполагали ранее — в некоторых районах Меркурий уменьшился в диаметре на 7 километров. Об этом свидетельствуют последние исследования на основе данных, переданных американским космическим кораблем «Мессенджер».

«Это проливает свет на тайну Меркурия, не дававшую покоя ученым более 40 лет, — комментирует ситуацию планетолог Уильям МакКиннон (William McKinnon) из Вашингтонского университета в Сент-Луисе, штат Миссури. — “Маринер-10”, запущенный в 70-х годах прошлого века, впервые запечатлел наличие на поверхности планеты гигантских зубчатых откосов — эскарпов. Это дало нам основания полагать, что планета сжимается. Но не факт, что этот процесс уже прекратился».

Исследователи знали, что уменьшение размеров и так небольшой планеты объясняется теорией горообразования. Впервые эта концепция была (ошибочно) применена к нашей родной планете около 200 лет назад. Способ образования гор, который описывала эта теория, можно проиллюстрировать примером с засохшим яблоком, когда его поверхность скукоживается и покрывается морщинами. Однако такая концепция во многом противоречила геологическим данным. Общепринятая в настоящее время теория тектоники плит гораздо точнее поясняет особенности нашей планеты.

С другой стороны, кора Меркурия представляет из себя цельную оболочку. Он, в отличии от Земли, не имеет большого числа литосферных плит, которые двигаются, формируя горы и впадины. На протяжении миллиардов лет с момента формирования Меркурия его жидкое железное ядро остывало и сжималось, в результате чего в скалистой оболочке планеты появились трещины и сдвиги. Сегодня на лице планеты видны глубокие «морщины» — следы этих изменений.

«Некоторые эскарпы невероятно большие, — говорит Пол Бирн (Paul Byrne), представляющий институт Карнеги в Вашингтоне и институт Луны и планет в Хьюстоне. — На Меркурии можно увидеть откосы поистине колоссального размера». Бирн является ведущим автором статьи, презентующей результаты исследования в мартовском выпуске научного журнала «Nature Geoscience».

По словам МакКиннона, столь сильное сжатие соответствует модели планеты с большим железным ядром.

«Это планета с гигантским железным ядром и тонкой корой из горных пород», — говорит МакКиннон.

Что касается времени, когда произошло сжатие, то Бирн утверждает, что эти данные выяснить намного сложнее. Кратеры, которые сейчас можно увидеть на поверхности Меркурия, появились вследствие того, что ученые называют «поздней тяжелой бомбардировкой». Это был бурный период в истории Солнечной системы, окончившийся примерно 3,8 млрд лет тому назад. Любые свидетельства сжатия, появившиеся до этого периода, скорее всего, были стерты с лица планеты бомбардирующими ее астероидами.

«Поверхность Меркурия была подвержена катастрофическому кратерообразованию, — говорит Бирн. — Возможно, сжатие началось еще до периода бомбардировки, но мы не рассчитываем найти тому какие-либо доказательства».

Тем не менее, налицо все признаки того, что сжатие происходило и в более поздние периоды. Один из примеров — гигантский откос «Carnegie Rupes», проходящий прямо через большой кратер. Это означает, что сначала появился эскарп, затем в него попал астероид, а после откос продолжил расти.

«Нам не известно, сформировался он в результате сдвига коры или землетрясения, — говорит Бирн. — Но этот откос подтверждает гипотезу о том, что сжатие Меркурия происходило на протяжении очень длительного периода времени».